Perdue au fin fond de l'Alentejo et peu fréquentée, Mértola est une petite ville médiévale étonnante, construite en amphithéâtre sur la rive droite du fleuve frontalier Guadiana. A l'époque préromaine, Mértola était déjà un important axe commercial, car il s'agissait du port intérieur le plus au nord du grand fleuve. C'est ici que se croisaient le fleuve et les routes qui amenaient le pain et l'huile d'olive de Beja et les minéraux d'Aljustrel et de São Domingos. Les Romains, qui l'appelaient Myrtillis, y en ont fait une ville importante. On a retrouvé les vestiges d'un forum ainsi que ceux d'une maison romaine et d'une basilique, qui furent érigées au Ve siècle. La ville a été ensuite occupée par les Maures qui l'ont rebaptisée Mertolah, l'ont fortifiée et alimentée en eau courante. Les chrétiens ont édifié ici une véritable cité forteresse imprenable à partir de la Reconquête, mais la ville subit ensuite un long déclin du XVIe au XIXe siècle, lorsque les routes commerciales du Tage lui faisaient concurrence. Mértola connaît un regain d'activité avec les mines de cuivre de São Domingo au début du XXe siècle, mais a malheureusement décliné dans les année 1960 avec la fermeture de la mine. Aujourd'hui, cet ancien port fluvial, situé au coeur du parc naturel de la vallée du Guadiana, et ses environs valent bien le détour ! À ne pas manquer également, la Biennale d'art islamique qui a lieu le dernier week-end de mai. C'est l'occasion d'être plongé durant quatre jours dans le riche passé islamique de la ville.

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