De superbes falaises où s'alternent des couches de grès rouge contenant de l'oxyde de fer, datant de 200 millions d'années, et des roches sédimentaires calcaires, la Chinle Formation. L'érosion les a sculptées magnifiquement, en attaquant plus profondément les roches tendres que les couches denses. C'est ainsi qu'ont été dégagées, puis creusées, les fameuses arches de pierre.

Ce site, souvent négligé à cause de son éloignement, est encore peu connu des Américains eux-mêmes. Pourtant, c'est l'une des rares traces présentes en Amérique du Nord de la civilisation précolombienne.

Histoire

Les Anasazis ("les anciens" en langue navajo) ont disparu depuis longtemps lors de l'arrivée des premiers Espagnols. Vraisemblablement, ils ont vécu ici plus de 1 300 ans et ont développé, vers 1200 apr. J.-C., une culture très élaborée, construisant de véritables villages, suspendus sur l'arête des falaises. Au fond du canyon, on trouve plus de 60 ruines de villages construits entre 350 et 1300 par les Indiens Pueblos. La terrible sécheresse, de 1276 à 1300, est probablement responsable de leur disparition. Ils ne connaissaient pas l'écriture, et seuls leurs successeurs sur ces sites, les Indiens Navajos, ont gardé le souvenir de ces anciens. C'est pourquoi, outre l'intérêt archéologique de la visite et la beauté sublime du site, une interrogation mystérieuse accompagne le voyageur entre ces falaises abruptes, hautes de plusieurs centaines de mètres.

Les Indiens Navajos ont commencé à occuper le canyon vers 1700 après avoir attaqué les villages indiens pueblos et les établissements espagnols des environs. Dans les années 1800, plusieurs expéditions punitives ont causé la mort de centaines de Navajos. Un abri de rocher au fond du Canyon del Muerto s'appelle Massacre Cave (la grotte du massacre). C'est dans cet endroit envoûtant qu'au siècle dernier les guerriers Navajos ont livré leur ultime combat contre l'armée de Kit Carson. A son issue, les rescapés ont été conduits dans ce qui allait être un temps leur réserve, à la frontière du Texas et du Nouveau-Mexique. Depuis, les Navajos ont réintégré leur site d'origine. Environ 300 d'entre eux habitent le fond plat des canyons de Chelly et del Muerto, où ils font paître leurs troupeaux entre les falaises de grès rouge.

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