Le Saguaro National Park (370 km2) couvre une partie du célèbre désert de Sonoran, emblématique de l'Arizona, avec ses pitons rocheux et ses cactus. Un saguaro est d'ailleurs une variété de cactus géant, endogène. Réparti sur deux chaînes de montagnes arides, la Rincon Mountain et la Tucson Mountain, le parc est divisé en six communautés biotiques.

Le Rincon Mountain District possède une portion de désert dans sa partie plane, ainsi qu'une forêt de conifères tempérée en hauteur. La loop road permet une vue panoramique sur la région. La Mica Mountain est son point culminant à 2 641 m.

Le Tucson Mountain District est en grande partie classé zone sauvage. Son point culminant est le Wasson Peak, à 2 180 m d'altitude.

Les paysages fascinants et évocateurs du parc de Saguaro peuvent être découverts sur les 240 km de chemins balisés. Le parc est à proximité de la ville de Tucson.

Géologie 

La Tucson Mountain et la Rincon Mountain sont deux des quatre chaînes de montagnes qui entourent le bassin de Tucson. Une des caractéristiques de cet environnement géologique récent est son peu d'altération. Très peu de végétation pousse sous le climat désertique. On peut y observer des dépôts volcaniques massifs ou brèchiques, ainsi que des grès éoliens. Les roches métamorphiques issues de la couche profonde sont visibles dans la région de Tucson, où l'on exploitait des gisements de porphyre cuprifère dans les mines de Mission et de Jerôme. Un important patrimoine archéologique a également été laissé par les tribus préhistoriques amérindiennes dans tout l'Arizona.

Histoire

Tucson, ancienne ville fortifiée bâtie par l'Espagne en 1775, était au départ une petite cité minière. En 1846, l'Arizona est cédé aux Etats-Unis par le Mexique.
En 1877, le Desert Land Act provoque l'arrivée de milliers de personnes dans la région. En 1912, l'Arizona devient le 48e Etat des Etats-Unis. En 1917, après la Grande Dépression, le New Deal relance l'économie. Industrie du coton, agriculture et cuivre sont florissants. Parallèlement, l'armée devient la principale source de revenus avec l'installation d'une base militaire et d'une académie. En 1948, Tucson développe une industrie de hautes technologies. La ville compte aujourd'hui environ 500 000 habitants et l'agglomération plus de 900 000.

Le parc a été créé en 1994. Toutefois, c'est depuis 1933, soit depuis la création du Saguaro National Monument, que l'extraordinaire cactus géant vit une existence protégée. Pendant des siècles, il a servi d'aliment essentiel aux peuples du désert du Sonora.

Les Papagos - Indiens autochtones - mangeaient les fruits du saguaro, nourrissants et juteux, abondamment produits en été. Ils les décrochaient à l'aide de perches et en faisaient également des confitures, du sirop, du vin, et les utilisaient aussi pour leurs cérémonies religieuses. Ce fruit était d'une telle importance que l'époque de sa cueillette marquait pour les Papagos le début de la nouvelle année. Les graines servaient aussi d'aliment non seulement pour les gens mais principalement pour leurs élevages de poulets. D'autres parties de la plante servaient à la construction des abris et clôtures.

Climat

Tucson est connue pour ses hivers doux et ses étés chauds. La région a deux saisons de pluies (moussons)   : l'été, de juillet à août  ; et l'hiver, de décembre à janvier. Les hivers sont agréables, avec des journées douces (en moyenne 19 °C) et des nuits froides (en moyenne 5 °C). Les étés peuvent être extrêmement chauds pendant la journée avec des températures supérieures à 41°C à l'ombre, et des minima le soir de 22 °C en moyenne. Le reste du temps, le climat est tempéré.

Nature

Le parc national de Saguaro est divisé en deux vastes districts. La partie ouest, située dans le Tucson Mountain District, est moins étendue et accidentée. Ce district, dont l'altitude varie de 600 à 1 380 m, abrite deux biotopes, le désert de broussailles et celui de prairies. Tortues du désert et coyotes vivent dans cette zone aride ainsi qu'environ 1 100 espèces végétales adaptées à la sècheresse par la conservation de l'eau et des périodes de dormance.

A l'est, dans le Rincon Mountain District, bordé au nord par la Coronado National Forest, des circuits au milieu des collines offrent des paysages plus contrastés et une grande diversité de plantes du désert. Un peu plus arrosée, située à une altitude allant de 900 à 2 700 m, cette partie du parc offre aux visiteurs six biotopes, des déserts aux forêts de conifères, avec une faune plus riche, dont l'ours noir et le cerf de Virginie, et une flore d'environ 500 espèces, dont chênes et Douglas près des sommets. Cette partie est moins fréquentée mais mérite pourtant d'être connue.

C'est dans les parties les plus basses du parc que prolifèrent 25 espèces de cactus. Il est intéressant d'apprendre que la plante est munie de longues racines radiales, qui courent quelques centimètres sous le sol pour mieux capter les rares eaux de ruissellement. Un tissu spongieux, à l'intérieur de son tronc et de ses branches, lui sert de réservoir, dans lequel l'eau est emmagasinée sous forme de substance gélatineuse, lente à s'évaporer. Au cours d'une seule pluie, ses racines peuvent imbiber jusqu'à 700 l d'eau, une réserve suffisante pour tenir la plante en vie pendant un an  ! Quant à ses épines, elles empêchent les animaux de venir boire son suc, donnent de l'ombre à la plante et la protègent des vents desséchants.

Et pourtant... le saguaro naît d'une petite graine noire qu'il produit, annuellement, par milliers. Mais une seule, peut-être, pourra devenir un majestueux géant du désert. Pour pousser et survivre, il va falloir au bébé saguaro la protection d'un arbre nourricier (palo verde ou mesquite), qui l'abritera du soleil, du froid, des gelées meurtrières mais aussi des rongeurs et des oiseaux. Sauvé, s'il n'est pas aussi victime d'un vol, il grandira, très lentement et par poussées, jusqu'à peut-être atteindre 15 m de haut pour un poids de 8 t, tout en restant vulnérable à chaque étape de sa vie.

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