Situé à seulement à 580 m d'altitude, Aoste est le chef-lieu de la région autonome, au creux du val éponyme. Appelée la " Rome des Alpes " pour ses importants témoignages historiques qui font remonter ses fondations à 25 av. J.-C., elle possède un riche patrimoine architectural, dont son théâtre romain et ses quartiers médiévaux. Aéré et agréable, son maître mot est son rythme saisonnier. L'hiver, pour ceux qui aiment le ski, le printemps, au calme réjouissant des pâturages. L'été, pour la beauté des randonnées, l'automne, pour admirer les couleurs changeantes des forêts.

Le centre historique d'Aoste correspond presque à l'ancienne ville romaine, mis à part pour le faubourg Saint-Ours, qui s'étend de la Porte Prétorienne à l'Arc d'Auguste. Entouré sur la presque totalité du périmètre par les remparts romains, le quartier central a même gardé presque intacte la planimétrie latine : la plupart des rues, dont la presque totalité sont aujourd'hui pavées et piétonnières, sont parallèles ou perpendiculaires entre elles et suivent une orientation nord-sud/est-ouest. Malgré sa petite taille, Aoste est une ville très dynamique : les bars, les restaurants, les commerces et les magasins abondent dans les rues touristiques. Le soir, il fait bon se balader entre les monuments éclairés et les terrasses pleines de vie. L'artère principale du centre (successivement les rues Saint-Anselme, Porte Prétorienne, de Tillier et Aubert), correspond à l'ancien decumanus maximus. Il traversait tout le centre d'est (Arc d'Auguste) en ouest (place de la République) en passant par la Porte Prétorienne, la Croix de Ville et la place Emile Chanoux. Cette dernière est la plus grande esplanade de la vieille ville et abrite la mairie. D'autres places dignes d'être vues sont la piazzetta Sant'Orso, la place Pape Jean XXIII, et la place Caveri, où l'on peut déambuler au milieu des ruines archéologiques. La majeure partie des rues mais aussi des ruelles sont très pittoresques et représentent bien l'architecture typique des petites villes des Alpes. L'histoire a laissé des signes tangibles à Aoste, fondée par les Romains, ainsi que dans les châteaux de la vallée dont l'origine remonte au Moyen Age, quand beaucoup de familles nobles, vassales des ducs de Savoie, régnaient sur de multiples petits fiefs. En 1416, la vallée devint duché, avec un gouvernement politique autonome et ses propres lois émanant de l'Assemblée des Etats généraux. Le problème de l'autonomie vis-à-vis de l'Italie fut soulevé à maintes reprises. Cette très ancienne aspiration a trouvé satisfaction dans le Statut spécial du 26 février 1948, qui reconnaît à la vallée d'Aoste une autonomie législative et administrative particulière, ainsi que certains avantages économiques et fiscaux. La vallée d'Aoste est aujourd'hui régie par un Conseil régional au large pouvoir législatif et par un exécutif formé d'un président et de sept assesseurs. Dans la région prédomine l'artisanat, surtout celui du bois, auquel est dédiée à Aoste, fin janvier, la fête du Sant'Orso (www.fieradisantorso.it). Une tradition très vivace dans la vallée est la " bataille des reines " qui a lieu au mois d'octobre. Il s'agit d'un tournoi où les meilleurs spécimens de bovins se défient à coups de cornes. Ce combat traditionnel entre les vaches les plus agressives et les plus bagarreuses exige que deux vaches descendent dans l'arène et se disputent le titre de reine. Chaque reine défile ensuite avec son bouquet de fleurs attaché aux cornes avec des rubans de couleur. 

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