Petit Futé
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Niort, Ville et métiers d'art sentinelle du Marais poitevin, se distingue aussi pour son charmant centre historique. Vous en connaissez peut-être l'emblématique donjon, chef-d'oeuvre d'Henri Plantagenêt et de Richard Coeur de Lion, reliquat d'un système défensif plus vaste que celui de Carcassonne. Ses halles et ses tables gastro, la Brèche, poumon vert bordé de bonnes adresses, port Boinot, friche industrielle créative en font une halte affriolante. Evadez-vous auprès de la Sèvre, ses terrasses animées (dont Les Planches, incontournables), ses microbrasseries, ses îlots bucoliques. Le tout faisable en 1 journée grâce aux vélos électriques Tanlib, disponibles partout en ville.

D'Aliénor à Bonaparte

Le grand fief deux-sévrien des Plantagenêt, libéré par Du Guesclin en 1373, bénéficia des largesses des seigneurs poitevins. La première lui fut octroyée par Aliénor d'Aquitaine, une charte de franchise attribuant juteux privilèges commerciaux et fiscaux. En 1285, Niort devenue port franc, défend prestigieuses activités textiles et de tannage. Avec le percement du port, qui la relie à l'Atlantique, la cité engage de florissants échanges avec l'Espagne et les Flandres. Gagnée par la Réforme, elle sera profondément meurtrie par les guerres de Religion. Le certes raté mais éreintant siège du comte de Lude (1569), les sanglantes Dragonnades (1668-1685) contraignent son importante (et puissante) communauté huguenote à fuir. Imprimeurs-libraires, artisans d'art, négociants quittent définitivement le navire pour le Canada, le laissant à une richesse périclitante. Niort conservera quelque panache jusqu'au XIXe siècle : ses ateliers de chamoisage à l'huile de poisson et de foulage de la laine. Alors qu'elle abrite une trentaine de régiments de cavalerie, elle fournit aux armées napoléoniennes gants et culottes de peau. Bonaparte signera d'ailleurs un décret d'aménagement de la Sèvre (1807), celui-là même qui mènera à l'assèchement du Marais poitevin. Notez d'ailleurs, qu'en route vers l'exil de Sainte-Hélène, l'empereur des Français passa vraisemblablement sa dernière nuit continentale à Niort, au relais de la Boule d'Or (1er juillet 1815).

XXe siècle : l'économie mutualiste

Le désastre de la Première Guerre mondiale incite le gouvernement français à échafauder un plan de protection sociale. Le krach de 29 suit, engageant l'Europe dans une gravissime crise économique. En France, l'Etat se déleste de budgets : 10 % de la dépense publique passent à la trappe, le traitement des fonctionnaires de la République est généreusement amputé, les loyers baissent mais les impôts augmentent... C'est dans ce contexte que les instituteurs Edmond Proust et Fernand Braud imaginent une police d'assurance automobile dédiée à leur profession, également en réaction aux exorbitantes primes réclamées par les compagnies capitalistes - sommes colossales qu'ils considèrent être consacrées à l'anéantissement des principes de solidarités qu'ils défendent. En 1934, la Mutuelle d'assurance automobile des instituteurs de France voit le jour (MAAIF), l'assureur militant que vous connaissez aujourd'hui (siège transféré à Niort en 1935). Sa croissance spectaculaire convainc d'autres compagnies de s'établir à Niort, parmi elles MAAF, MACIF, Inter mutuelles assurances (N° 1 en France). Elevée au rang de capitale des métiers de l'assurance et du risque, Niort continue d'occuper la 4e place financière du pays.

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