Le 7e plus grand Etat du pays par sa superficie (286 000 km2) tire son nom de la chaîne de montagnes qui le parcourt, la Sierra Nevada. C'est un Etat particulièrement enclavé, entre Californie, Oregon, Idaho, Utah et Arizona. Pays des espaces désertiques et des reliefs abrupts, son climat est marqué par une forte continentalité. De Las Vegas et son royaume de la démesure aux villes fantômes qui s'égrènent sur la Highway 50, en passant par les paysages surréalistes des déserts, le Silver State offre une large palette d'expériences pour découvrir l'Ouest sauvage en profondeur.

En grande partie occupé par un immense désert, rude et sauvage, il a été l'une des grandes étapes de la conquête de l'Ouest. Sa population est de 2 940 000 hab. (est. juillet 2016), dont la grande majorité vit à Las Vegas (632 912 hab.), à l'extrême sud de l'Etat. Ce n'est pourtant pas la capitale de l'Etat, qui est Carson City, petit village de 54 742 hab. en bordure du désert, près de Tahoe Lake. Reno, non loin de là, est une ville moyenne de 245 255 hab., qui a la réputation d'être le Las Vegas des classes populaires. Autant dire que le reste du Nevada est pratiquement inhabité, n'offrant que la solitude mystique de son désert à la contemplation.

Terre des cow-boys et des Indiens par excellence, le Nevada est aussi célèbre pour ses casinos. Les distractions étant rares dans le Nevada, l'Etat pratique depuis longtemps une politique libérale affirmée, contrastant avec le puritanisme américain. Les jeux d'argent y sont autorisés depuis 1931, et rapportent aujourd'hui 45 % des revenus du Nevada. En réalité, beaucoup plus, si on inclut les revenus touristiques proprement dits : à elle seule, l'hôtellerie occupe 50 % des emplois de Las Vegas. Les autres ressources proviennent des mines d'or, d'argent et de cuivre, ainsi que de l'hydroélectricité tirée du barrage Hoover Dam. Ensuite, l'alcool est autorisé à la vente 24h/24, l'âge minimum étant toujours fixé à 21 ans. Les procédures de mariage sont simplifiées : il suffit d'être deux. Pour le divorce, il peut être prononcé à condition de résider au moins six semaines dans l'Etat. Les villes frontalières possèdent souvent des hôtels-casinos, attirant les habitants des Etats voisins à se dévergonder le temps d'un week-end. Par exemple, South Lake Tahoe, à la frontière de la Californie, Wendover et Mesquite, à la frontière de l'Utah, Boulder City, proche de l'Arizona, Jackpot, ça ne s'invente pas, à la frontière de l'Idaho.

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