On doit l'origine de la ville, même si une présence humaine dès l'époque gallo-romaine est avérée par des fouilles archéologiques, à la princesse Théodechilde. La fille de Clovis aurait assisté à une apparition de la Vierge dans les bois qui, à l'époque, couvraient la région. Pour ce fait, elle fit construire une chapelle qui sera transformée en église au XIe siècle avec pour nom Notre-Dame-des-Miracles, puis érigée en basilique par le pape en 1846 en sa qualité d'église de pèlerinage. C'est l'un des plus beaux édifices romans d'Auvergne. Le portail, avec son tympan en partie mutilé, est particulièrement remarquable. Des corbeaux figurant le diable ornent le chevet. A voir également, la cuve baptismale polychrome, la Vierge noire ou encore la lanterne des morts. En 1554, elle obtient du pouvoir royal des consuls et son indépendance de ville.

En 1944, elle fut la première ville libérée du département par une résistance très active dans la région.
Mauriac s'est imposée comme le centre commercial et administratif du nord du Cantal. Elle se développe aussi avec sa gare ferroviaire, son hôpital et son lycée technique. Malgré une décroissance certaine, la ville reste encore aujourd'hui importante en matière de négoce des bovins élevés dans la région avec son marché au cadran où sont calculées les cotations des animaux. 

Sur le plan touristique, les activités ne manquent pas, un golf 9-trous, une draisine à pédales au départ de Drugeac, une piscine et de nombreux itinéraires de randonnée en direction de Salers, du puy Mary ou de la vallée de la Dordogne et de la Corrèze voisine.  

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