A deux heures de Tunis, bienvenue à Kairouan, en arabe qarwâne, terme issu du persan qui nous a donné caravane et signifie " relais ". Kairouan donc a été l'un des plus grands relais du monde musulman, bâti autour d'une source sacrée.

Cinquième ville tunisienne par le nombre d'habitants, Kairouan est avant tout un haut lieu d'histoire et de religion. Elle est, pour les musulmans, la première ville sainte du Maghreb et la quatrième au monde après La Mecque, Médine et Jérusalem. Sa Grande Mosquée, avec sa forêt de colonnes de marbre ramassées sur les sites romains voisins, est un chef-d'oeuvre de l'islam. Bien d'autres monuments témoignent de la gloire passée de Kairouan : mosquées, zaouïa, bassins d'irrigation et ruines d'un palais princier à Rakkada, à l'extérieur de la cité.

Sa vocation fut religieuse dès sa fondation par le chef arabe Okba ibn Nafi en 670. Isolée dans un no man's land, cernée de steppes arides où l'on pouvait voir à perte de vue, Kairouan était facile à défendre à la fois des Berbères et des Byzantins, qui devaient avancer en terrain découvert et au milieu d'une nature familière aux guerriers arabes. De plus, elle se trouvait sur le chemin des caravanes qui lui donnèrent son nom.

A l'aube du VIIIe siècle, Kairouan devint la capitale de l'Ifriqiya arabe et la base de la conquête de l'Espagne par Tarik Ibn Ziad. Sa prospérité atteignit son apogée au IXe siècle, sous la dynastie des Aghlabides.

Mais un siècle plus tard, détrônée par les Fatimides, Kairouan perdit son statut de capitale au profit de Mahdia. Ce qui signifia la fin de son rôle politique, mais nullement de son importance religieuse. Cette première ville de l'islam fut en parallèle un lieu privilégié de l'art, de la poésie et de la spiritualité. A côté des plus grands docteurs de la loi religieuse, elle offrit à son pays ses poètes les meilleurs et les plus raffinés. C'est un lieu très particulier en Tunisie où la ferveur habite les murs. En dehors de son unique hôtel de luxe, rares sont les restaurants qui servent de l'alcool, et l'on n'en trouve pas non plus dans les magasins. Kairouan demeure une ville sainte avant tout. Si on a le choix, éviter de venir le lundi, jour de forte affluence. La ville se visite le matin généralement (de nombreux monuments sont fermés l'après-midi.)

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